悔过自新的故事

悔过自新,出自《史记 • 扁鹊仓公列传》:“妾父为吏,齐中称其廉平,金坐法当刑。妾切痛死者不可复生,而刑者不可复续,虽欲改过自新,其道莫由,终不可得。妾愿入身为宫婢,以赎父刑罪,使得改行自新也。”

仓公,姓淳于,名意,齐临淄人,曾做过太仓县令,所以称为仓公,是汉初的医学家。

淳于意从小喜爱医学,曾拜阳庆为师,学了黄帝、扁鹊传下来的医术,治好了不少疑难杂症,后因得罪了权贵而被官府判处肉刑(包括在犯人脸上刺字,割鼻、断足等),并要押解到长安去行刑。

淳于意有五个女儿,没有儿子,临走时面对着五个哭哭啼啼的女儿,感慨地说:“我只有女儿,没生儿子,到了紧要关头,谁也派不了用场!”

他的小女儿缇(tí)萦听后很悲伤,决定跟随父亲西上长安,她给汉文帝写了一封信,信上说:

“我父亲做官时,齐地一带的老百姓都称赞他廉洁公正。如今犯了罪,当然应该受处罚。但我痛切地感到,人死了不能复生,受肉刑断了手足也不能再长出来,虽然想改过自新,也不可能了。我情愿给官府做奴婢,来替父亲赎罪,以便让他有一个改过自新的机会。”

汉文帝看了缇萦的信后,深受感动,不仅赦免了淳于意的罪,而且觉得肉刑太残酷,下令废除了肉刑。

后来人们根据这个故事,把“虽欲改过自新”简化为“悔过自新”这个成语,用来比喻改正错误,重新做人。